Buffalo-Schütze könnte hingerichtet werden – Garlands Entscheidung ist schwierig

Die Todesstrafe betrifft überproportional Minderheiten. Sollte es gegen einen weißen Rassisten erhoben werden, der Schwarze massakrierte?

Pleazant Davis, 22, und Tasha Dixon, 35, bei einem Denkmal zu Ehren der Opfer der Buffalo-Lebensmittelschießerei am 15. Mai auf der anderen Straßenseite des Ladens.
Pleazant Davis, 22, und Tasha Dixon, 35, bei einem Denkmal zu Ehren der Opfer der Büffel-Lebensmittelschießerei auf der anderen Straßenseite des Ladens am 15. Mai. (Libby March/für The Washington Post)
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Das Versprechen der Biden-Regierung, Rassengerechtigkeit im Strafjustizsystem anzustreben, steht vor einem entscheidenden Test: ob die Bundesstaatsanwälte die Todesstrafe für den bekennenden weißen Rassisten beantragen werden, der beschuldigt wird, im Mai 10 Schwarze in einem Lebensmittelgeschäft in Buffalo abgeschlachtet zu haben.

Einige Überlebende und Familienmitglieder der Getöteten sagten Generalstaatsanwalt Merrick Garland bei einem privaten Treffen im Juni, dass sie die Einleitung eines Kapitalverfahrens gegen den 18-jährigen Verdächtigen Payton Gendron unterstützen, so die an der Diskussion beteiligten Personen. Ihre Haltung widerspricht der langjährigen Position von Bürgerrechtlern, die sich im Allgemeinen gegen die Todesstrafe ausgesprochen haben, weil sie befürchten, dass sie ungerecht und unverhältnismäßig gegen rassische Minderheiten verhängt wird.

„Da gibt es gemischte Gefühle. Einige sagen: ‚Ja, das sollte im Spiel sein’“, sagte Kristen Elmore-Garcia, eine in Buffalo ansässige Anwältin, die eine der Familien vertritt.

Aber Garland erließ unter dem Druck von Bürgerrechtsgruppen im vergangenen Sommer ein Moratorium für Hinrichtungen auf Bundesebene, nachdem die Regierung von Präsident Donald Trump in den letzten sechs Monaten seiner Präsidentschaft 13 hingerichtet hatte. So abscheulich die Buffalo-Morde waren, sagen schwarze Bürgerrechtler, dass der Versuch, den Schützen hinzurichten, einen Rückschlag in ihren Bemühungen zur Abschaffung der Todesstrafe darstellen würde.

„Die Realität für uns ist, dass das System zu oft von rassistischen Vorurteilen durchdrungen ist. Das ändert sich nicht, weil jemand, der weiß ist und Gewalt gegen Schwarze verübt hat, hingerichtet wird“, sagte Maya Wiley, Präsidentin der Leadership Conference on Civil and Human Rights.

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Präsident Biden hat sich während seiner Kampagne 2020 gegen die Todesstrafe ausgesprochen, aber er hat seit seinem Amtsantritt nicht energisch auf ein pauschales Hinrichtungsverbot auf Bundesebene gedrängt. Seine Regierung steht unter dem Druck, mehr zu tun, um der zunehmenden weißen Vormachtstellung, einem Anstieg von Hassverbrechen und einer Welle von Waffengewalt entgegenzuwirken.

Während Garlands Moratorium es den Staatsanwälten nicht verbietet, die Todesstrafe zu beantragen, hat das Justizministerium keine Anzeige erstattet, um die Todesstrafe unter seiner Führung zu beantragen, sagten Beamte.

Experten sagten, Garlands Entscheidung in Buffalo könnte ein starkes Signal an die Gesetzgeber der Bundesstaaten senden. Laut dem gemeinnützigen Death Penalty Information Center haben 23 Staaten die Todesstrafe abgeschafft, während drei – Oregon, Pennsylvania und Kalifornien – ein Moratorium dagegen haben. Robert Dunham, Exekutivdirektor dieses Zentrums, sagte, dass Daten darauf hindeuten, dass die Todesstrafe angesichts der höheren Mordraten in vielen Staaten, die Hinrichtungen zulassen, kein Abschreckungsmittel für Morde oder Massenerschießungen sei.

„Das Weiße Haus hat seine Präferenz zum Ausdruck gebracht, die Todesstrafe auf Bundesebene abzuschaffen, aber es hat keine Politik festgelegt“, sagte Dunham. „In Ermangelung einer Richtlinie [Garland] entscheiden muss, und es gibt gegensätzliche Interessen.“

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Die Bundesanwaltschaft hat Gendron wegen 26 Hassverbrechen angeklagt. Aber es ist eine zusätzliche waffenbezogene Anklage, die die potenzielle Todesstrafe nach sich zieht. Er sieht sich außerdem in New York mit Anklagen wegen Mordes und Hassverbrechen ersten Grades auf staatlicher Ebene konfrontiert, was keine staatlich geförderten Hinrichtungen zulässt.

In einer Erklärung sagte der Sprecher des Weißen Hauses, Abdullah Hasan, Biden unterstütze das Moratorium von Garland und habe seine Bedenken darüber deutlich gemacht, ob die Todesstrafe „mit den Werten vereinbar ist, die für unseren Sinn für Gerechtigkeit und Fairness von grundlegender Bedeutung sind“. Aber Biden glaubt auch, dass der Buffalo-Schütze für „den rassistisch motivierten Akt des inländischen Terrorismus“ zur Rechenschaft gezogen werden muss.

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Bei Gendrons erstem Erscheinen vor Gericht wies ihm der US-Amtsrichter H. Kenneth Schroeder einen öffentlichen Verteidiger auf Bundesebene zu und wies auf die höheren Steuerzahlerkosten im Zusammenhang mit Kapitalfällen hin, die mehr juristisches Fachwissen erfordern. Er forderte das Justizministerium auf, eine relativ schnelle Entscheidung darüber zu treffen, ob die Todesstrafe weiter verfolgt wird. US-Beamte sagen, dass der Entscheidungsprozess ein Jahr oder länger dauern könnte.

Während einer Reise nach Buffalo im Juni sagte Garland, dass die Staatsanwälte langjährige Protokolle befolgen werden, um ihre Empfehlung abzugeben, die seine Zustimmung erfordert, und dass sie Beiträge von den Überlebenden und den Familien der Opfer einholen werden. „Wir betrachten die Bekämpfung von Hassverbrechen sowohl als rechtliche als auch als moralische Verpflichtung“, sagte Garland.

Um die Sache noch komplizierter zu machen, sind einige der Anwälte, die die Familien vertreten, Befürworter, die sich lautstark gegen die Todesstrafe aussprechen, darunter Ben Crump, ein bekannter Bürgerrechtsanwalt, und Terrence M. Connors, ein Prozessanwalt aus Buffalo. Dasselbe gilt für einige der wichtigsten Abgeordneten von Garland, darunter die stellvertretende Generalstaatsanwältin Vanita Gupta, die sich ihm in Buffalo anschloss.

Im Jahr 2020 twitterte Gupta, der damals als Leiter der Leadership Conference fungierte: „Die Todesstrafe abschaffen“ in Bezug auf den Fall von Brandon Bernard, einem Schwarzen, der in diesem Jahr wegen seiner Rolle bei der Entführung und Ermordung von zwei weißen Jugendministern in Fort Hood, Texas, im Jahr 1999 hingerichtet wurde.

„Das war nicht meine Mutter oder mein Vater oder mein Sohn oder meine Tochter, die getötet wurden, also müsste ich ihre Wünsche respektieren“, sagte Crump über die Familien der Buffalo-Opfer. „Aber ich werde ehrlich zu ihnen sein, was meine Ablehnung der Todesstrafe betrifft.“

Die Bundesanwälte sahen einen Plädoyer für die Ermordung von Arbery als Rassengerechtigkeit. Seine Familie war anderer Meinung.

Angesichts des Moratoriums von Garland für Hinrichtungen, sagte Crump, müssten die Bundesanwälte „ihren Standpunkt erklären, warum sie ihre Haltung ändern“, wenn sie den Tod des mutmaßlichen Schützen aus Buffalo fordern würden.

Im Jahr 2020, nachdem die Trump-Administration eine 17-jährige Pause für Hinrichtungen auf Bundesebene beendet hatte, berichtete das Death Penalty Information Center, dass rassische Minderheiten in den Todeszellen überrepräsentiert waren und dass die Mörder von Weißen eher als die Mörder von Schwarzen zu sehen waren die Todesstrafe.

In seinem Memo im letzten Sommer ordnete Garland eine Überprüfung der Änderungen der Trump-Administration an Richtlinien und Verfahren zur tödlichen Injektion an. Diese Überprüfung ist noch nicht abgeschlossen.

Garland erlangte in den 1990er Jahren nationale Anerkennung, weil er dazu beigetragen hat, die erfolgreiche Kapitalverurteilung des Attentäters von Oklahoma City, Timothy McVeigh, durch das Justizministerium zu leiten, der 2001 hingerichtet wurde seither Vorbehalte gegen die Todesstrafe entwickelt.

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Bei der Anhörung zitierte Senator Tom Cotton (R-Ark.) den Fall von Dylann Roof – einem Weißen, der 2015 zum Tode verurteilt worden war, weil er neun schwarze Gemeindemitglieder in einer Kirche in Charleston, SC, tödlich erschossen hatte – und fragte, ob Garland weitermachen würde Todesstrafe in einem ähnlichen Fall. Garland antwortete, dass dies von der Politik der Biden-Regierung abhängen würde.

Das Justizministerium unterstützt weiterhin das Todesurteil von Roof, das letzten Sommer von einem Bundesberufungsgericht bestätigt wurde. Die Abteilung fordert auch die Todesstrafe für Robert Bowers, einen Weißen, der beschuldigt wird, 2018 bei einem antisemitischen Angriff auf die Tree of Life-Synagoge in Pittsburgh elf Menschen getötet und sechs verletzt zu haben.

Letztes Jahr forderten Mitglieder der Dor Hadash-Gemeinde – die sich den Bauplatz mit Tree of Life teilt – Garland auf, einen Plädoyer-Deal mit Bowers zu schließen, dessen Verteidigungsteam gesagt hat, er würde ein Leben im Gefängnis akzeptieren, wenn der Kapitalfall eingestellt würde. Jon Pushinsky, der den Brief verfasste, sagte, die Gemeinde hoffe, den Familien der Opfer zusätzliches Trauma durch den langwierigen Prozess eines Todesurteils zu ersparen. Das Justizministerium habe jedoch keine Pläne für eine Kursänderung angedeutet, sagte er.

Bei der Ablehnung der Todesstrafe führen einige Gegner Fälle an, in denen Verurteilte im Todestrakt angesichts neuer Beweise entlastet werden. Rechtsexperten sagten jedoch, der Fall Buffalo scheine nicht eindeutig zu sein: Der mutmaßliche Schütze schrieb angeblich einen 180-seitigen Estrich, in dem er Schwarze anprangerte, teilte Pläne für den Angriff in den sozialen Medien mit und übertrug einige der Schießereien live.

„Der Kongress hat das Gesetz verabschiedet, das die bundesstaatliche Todesstrafe für die abscheulichsten Verbrechen erlaubt. Wenn das Buffalo-Massaker nicht in Frage kommt, dann ist es schwer zu sehen, was es tun würde“, sagte Cotton in einer Erklärung. „Merrick Garland und Präsident Biden sollten ihre persönlichen Gefühle zurückstellen, das Gesetz durchsetzen und sich darauf konzentrieren, den Opfern dieses schrecklichen Verbrechens Gerechtigkeit zu verschaffen.“

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Rev. Al Sharpton, ein Gegner der Todesstrafe, der Trauerreden für zwei Buffalo-Opfer hielt, sagte, er habe das Thema nicht mit den Familien besprochen. Aber Sharpton, Präsident des National Action Network, betonte, dass sich die Ablehnung seiner Gruppe gegen die Todesstrafe in Gendrons Fall nicht ändern werde.

„Dies ist eine Frage der Moral und der Bürgerrechte“, sagte Sharpton. „Man kann keine Fall-zu-Fall-Moral haben. Sie können keine Transaktionsmoral haben. Man muss transformative Moral haben.“

Garland sei sich über seine Absicht, Hinrichtungen auszusetzen, nicht ganz klar gewesen, sagte Nathan S. Williams, ein ehemaliger stellvertretender US-Anwalt, der bei der Verfolgung von Roof mitgewirkt hat. Obwohl Garland in seinem Memo, in dem er das Moratorium ankündigte, technische Probleme in Bezug auf die tödliche Injektion anführte, verwies er auch auf grundlegendes Unbehagen über die „unterschiedlichen Auswirkungen der Todesstrafe auf People of Color“.

Garlands Moratorium „löst nicht, was in diesem Memo postuliert wurde: ‚Ist die Todesstrafe grundsätzlich ungerecht in ihrer Anwendung?’ Wenn Sie das glauben, würden Sie es nicht verfolgen“, sagte Williams in Gendrons Fall.

Rechtsanwalt John Elmore hilft dabei, die Familie eines der Buffalo-Opfer zu vertreten, und unterstützt seine Tochter und Rechtsanwältin Kristen Elmore-Garcia. Er hat auch Erfahrung in der Verteidigung eines angeklagten Mörders in einem Kapitalfall.

1998, während eines 10-Jahres-Fensters, in dem New York die Möglichkeit der Todesstrafe wieder einführte, kämpfte Elmore gegen ein Todesurteil für Jonathan Parker, einen Schwarzen, der beschuldigt wurde, zwei Polizisten erschossen zu haben, einen davon tödlich. Eine Jury verurteilte Parker zu lebenslanger Haft.

Aber Elmore, der schwarz ist, sagte, er glaube, dass die Todesstrafe in einigen Fällen nach wie vor angemessen sei, und verwies auf die Verbrechen von McVeigh und Dzhokhar Tsarnaev, der wegen seiner Rolle beim Bombenanschlag auf den Boston-Marathon im Jahr 2013 trotz des Widerstands der Familien zum Tode verurteilt wurde einige Opfer.

Garland „zeigte viel Empathie“, sagte Elmore während seines Treffens mit Buffalo-Familien. „Wir hatten den Eindruck, dass er den Schmerz der Opfer spüren konnte und dass es eine schwere Entscheidung für ihn werden würde.“

Die Familien der Opfer trauern, fügte Elmore hinzu, und haben die Frage der Todesstrafe nicht gründlich diskutiert. „Aber dies ist ein Fall, in dem dieser Typ, Gendron, keine Reue zeigte und sich lange bemühte, mehrere Standorte zu planen und auszukundschaften“, sagte er. „Die Vormachtstellung der Weißen ist eine erhebliche Gefahr für unser Land. Die Entscheidung, was sie tun werden, wird also keine schnelle Entscheidung sein.“

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James Brien

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